Mariposas esfinge calavera

Mariposas esfinge calavera

La mariposa esfinge calavera o esfinge de la muerte, es una especie de lepidóptero perteneciente a la familia Sphinfigae. El nombre común esfinge hace alusión al parecido que tiene la oruga cuando se encuentra en reposo y adopta una posición erguida. Pero la principal denotación de la especie y por lo que son reconocidas, es por un dibujo que poseen en el dorso del tórax, muy similar a una calavera humana. Aunque este sello está presente en todos los individuos de la especie, es posible que varíe en cuanto a coloración e intensidad de uno a otro.

Mitología y supersticiones de la esfinge calavera

Su nombre científico Acherontia atropos está asociado a la mitología griega y también presagia la muerte. Acherontia viene de la mariposa del río del inframundo Aqueronte, que se cuenta que es el que debían cruzar las almas de los difuntos para llegar al Hades. Mientras que Atropos es el nombre de unas de las diosas del destino, también conocidas como Parcas, encargadas de cortar el hilo de la vida de los hombres.

La calavera que ocupa parte de su cuerpo la ha hecho ganar una mala reputación en el mundo del cine hollywoodense, como protagonista de la premiada película “El silencio de los corderos”. Unido a este hecho se encuentran las numerosas supersticiones que la asocian con la llegada de la muerte y la mala suerte a las casas.

Características de la esfinge calavera

Las mariposas esfinge calavera en su etapa adulta son nocturnas. Se encuentran entre las de mayor envergadura de Europa, con alas de 90 a 130 mm de longitud.

Los colores de las alas varían de manera usual dentro de la misma especie, sobre todo en cuanto a la intensidad. Las alas delanteras son de color oscuro, con tonalidades que van desde el pardo hasta el negro, y destacan sobre este fondo algunas bandas transversales delgadas más claras (beige, blanco, dorado). Las alas posteriores son amarillentas y poseen un diseño similar a las delanteras, pero invertido.

La cabeza es voluminosa, con unos ojos grandes, unas antenas rectas que culminan con un gancho apical y una probóscide robusta y pelosa.

El cuerpo es robusto, con el abdomen cubierto de rayas horizontales amarillas y negras, destacando además una línea central longitudinal. En el dorso del tórax se encuentra la mancha amarilla con forma de calavera que sobresale como si se tratase de una moneda.

Hábitat de la esfinge calavera

Las mariposas esfinge calavera proceden de las regiones tropicales de África, aunque como son una especie migratoria también se pueden encontrar distribuidas por toda Europa. Las especies que viven más al sur tienen una vida sedentaria, mientras que las del norte realizan migraciones hacia al sur para sobrevivir al invierno, pudiendo volar hasta el norte de África.

Las mariposas adultas generalmente viven cerca de las colmenas de abejas, ya que son saqueadoras de la miel que estas almacenan.

Alimentación de la esfinge calavera

En su estado larval se alimentan de especies solanáceas, que son una familia de plantas herbáceas o leñosas dentro de la que se encuentran especies alimenticias importantes como la papa, el tomate o la berenjena.

De adultas son grandes consumidoras del néctar de flores tan dulces como el jazmín. Para obtener el alto contenido energético que necesitan, han aprendido a saquear las colmenas en busca de la miel que en ellas se encuentra almacenada. Con este fin utilizan la probóscide que poseen y perforan la colmena, aunque a veces esta glotonería les ocasiona la muerte.

Reproducción de la esfinge calavera

Esta especie puede tener dos generaciones anuales en climas cálidos, mientras que en climas más al norte nace solo una generación.

La puesta consiste en un único huevo de color gris azulado o verdoso, que se torna dorado antes de eclosionar. La larva sufre varias mutaciones morfológicas y de coloración a lo largo de su desarrollo. Sin apenas moverse de su sitio, va evolucionando hasta obtener nuevas extremidades, dentro de las que destaca un cuerno que varía de color a la par que el resto del cuerpo. Cuando llaga la etapa de la pupa, descienden hasta la tierra donde se hunden casi medio metro y se envuelven en una crisálida de color marrón oscuro.

Dato curioso sobre la esfinge calavera

La esfinge calavera es la única especie de lepidóptero capaz de emitir un sonido audible para el oído humano. Ante casos de peligro la oruga emite un sonido similar a un chasquido, que puede ser percibido hasta casi 40 metros. Este sonido es también utilizado por la mariposa adulta para tranquilizar a las abejas e introducirse dentro de las colmenas a libar la miel.

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